martes, 3 de noviembre de 2009

Argentina: Fósiles de megamamíferos a más de 3.500 metros de altura en Jujuy

Catriel López Acosta (AGENCIA CYTA - INSTITUTO LELOIR)

Investigadores argentinos estudian restos fósiles de megamíferos que habitaron hace más de 10 mil años. Fueron hallados cerca de la localidad jujeña de La Quiaca.

Cerca de la localidad jujeña de La Quiaca, alrededor de 3.700 metros sobre el nivel del mar, fueron detectados los restos fósiles de una serie de megamamíferos que habitaron la tierra hace más de 10 mil años. Fueron encontrados en la zona por una familia lugareña.

Los fósiles están siendo investigados por el doctor Alfredo Zurita del Centro de Ecología Aplicada del Litoral (CECOAL-CONICET) y la Universidad Nacional del Nordeste (UNNE), docentes e investigadores de la Universidad Nacional de Jujuy (UNJ), la Universidad Nacional de San Martín, la Universidad Nacional de Chilecito y otros científicos. Las peculiaridades del nuevo trabajo de investigación del doctor Zurita fueron dadas a conocer por la Revista Ciencia y Técnica de la UNNE.

Pasado gigante

El investigador del Cecoal-Conicet señaló que hasta hace 10 mil años atrás, Sudamérica era habitada por una gran cantidad de especies de mamíferos de gran tamaño. A modo de ejemplo el personal del centro de investigación contó que dicha fauna era parecida a la que hoy en día se puede ver en gran parte de África.

Entre los animales más extraños de ese momento era posible hallar grandes mastodontes, que según Zurita eran “muy similares a los actuales elefantes”. También toxodones, formas semejantes a los hipopótamos. Otra de las especies eran los macrauquenias, referidos por Zurita como una “mezcla” entre jirafa y un camélido. Pero también tigres dientes de sables y gliptodontes, similares a los actuales armadillos, pero de tamaños gigantescos.

“La evolución de esta fauna tan particular fue posible, en parte, gracias al prolongado aislamiento que sufrió América del Sur durante casi 50 millones de años”, comentó el investigador.

Los restos fósiles de estos extraños animales son frecuentes en la actual región Pampeana, especialmente en la provincia de Buenos Aires, en donde son objeto de estudio desde la época del naturalista Charles Darwin. Sin embargo, muy poco se sabe de esa fauna extinta en otras áreas del país, especialmente la región norte y en áreas ubicadas a grandes alturas.

Más datos

Zurita explicó que, en este contexto, el hallazgo de restos de grandes mamíferos fósiles en los alrededores de la Quiaca (provincia de Jujuy) por parte de una familia de pobladores locales, motivó su viaje junto con los doctores Rodolfo Tecchi (Universidad Nacional de San Martín), Daniel Roisinblit de la UNJ, el doctor Cajal Jorge de la Universidad Nacional de Chilecito (UNC) y el señor Carlos Millán.

“Este hallazgo resulta de gran importancia, ya que casi no se tiene conocimiento en Argentina de esta particular fauna habitando a esas grandes altitudes (cercana a los 3.700 metros)”, aseguró Zurita. También existe la posibilidad de que algunos de estos hallazgos representen nuevas especies aún no conocidas para la ciencia.

Hasta el momento, los investigadores han identificado con seguridad un gliptodonte, animales que eran muy comunes en las llanuras chaco-pampeanas; este registro representa uno de los de mayor altitud para un gliptodonte en Sudamérica sólo superado por algunos efectuados en las regiones andinas del Perú.

Este hallazgo está representado por una coraza casi completa junto con parte de la cola del animal. Sin embargo, es posible que otras partes del esqueleto estén aún enterradas, y no debería descartarse la posibilidad de que se trate de una nueva especie de gliptodonte.

Otro registro, que aún no se encuentra claramente identificado, podría corresponder a un ejemplar de macrauquenia, un animal de un aspecto muy extraño, podríamos decir una mezcla de jirafa con un camélido.

Cabe mencionar que la segunda etapa de investigación consistirá en la extracción de los restos fósiles por parte de los investigadores y su posterior preparación y limpieza en laboratorio, con el objeto de comenzar los estudios científicos correspondientes y poder identificar correctamente los restos.

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